Atemberaubende” Fossilien, die über 500 Millionen Jahre alt sind und in China entdeckt wurden.

Ein “überwältigender” Fossilienschlepp, der den Aufruhr der Evolution einfängt, der vor mehr als einer halben Milliarde Jahren die Vielfalt des Lebens auf der Erde ausgelöst hat, wurde von Forschern in China entdeckt.

Paläontologen fanden Tausende von Fossilien in Gesteinen am Ufer des Danshui-Flusses in der südchinesischen Provinz Hubei, wo primitive Formen von Quallen, Schwämmen, Algen, Anemonen, Würmern und Arthropoden mit dünnen peitschenartigen Fühlern in einem alten Unterwasserschlammrutsch begraben wurden.

Die Kreaturen sind in den Fossilien so gut erhalten, dass die Weichteile ihres Körpers, einschließlich der Muskeln, Eingeweide, Augen, Kiemen, Münder und anderer Öffnungen, noch sichtbar sind. Die 4.351 bisher ausgegrabenen Fossilien stellen 101 Arten dar, davon 53 neue.

“Es ist eine große Überraschung, dass ein so großer Teil der Arten in dieser fossilen Assemblage neu in der Wissenschaft ist”, sagt Robert Gaines, Geologe im Team des Pomona College in Claremont, Kalifornien. Die Feldarbeit wurde von Xingliang Zhang und Dongjing Fu an der Northwest University in Xi’an, 700 Meilen (1.127 km) südwestlich von Peking, geleitet.

Die fossilen Organismen stammen aus der Zeit vor 518 Millionen Jahren, als das Leben auf der Erde einen massiven Ausbruch in der Vielfalt erlebte, bekannt als die kambrische Explosion. Das Ereignis, zu Beginn des Tierlebens, markierte die Ankunft aller möglichen ungewöhnlichen Kreaturen. Viele starben als evolutionäre Sackgassen aus, aber andere bildeten die ersten kräftigen Zweige des Lebensbaums.

Wissenschaftler diskutieren immer noch, was die kambrische Explosion ausgelöst hat. Eine Idee ist, dass das Leben über die genetischen Werkzeuge zum Aufbau von Tierkörpern gestolpert ist, aber auch der Beginn der Raubtiere, der ein evolutionäres Wettrüsten, Verschiebungen in den tektonischen Platten und eine Zunahme von Nährstoffen in die Ozeane auslöste, könnte eine Rolle gespielt haben.

Die beeindruckendsten Fossilien der kambrischen Explosion waren bisher die im Burgess-Schiefer, einer 508 Jahre alten Felsformation in Kanada, und in der 518 Jahre alten Chengjiang-Formation in China. Die neuen Fossilien, die in der Nähe der Kreuzung der Flüsse Danshui und Qingjiang in der chinesischen Provinz Hubei gefunden wurden, bieten eine Momentaufnahme eines radikal anderen Ökosystems von Organismen, die zur gleichen Zeit lebten.

Transport von Fossilien, die auf einem Ufer des Danshui-Flusses gefunden wurden.
Während der kambrischen Explosion existierte im Meer alles Tierleben. In der Zeitschrift Science beschreiben die Forscher, wie die Qingjiang-Organismen von einem unterseeischen Schlammstrom verschlungen wurden, der sie in tieferes, kälteres Wasser fegte. Dort, in feinen Sedimenten vergraben, wurde der normale Zerfallsprozess gestoppt, was zu einer außergewöhnlichen Erhaltung führte.

Martin Smith, Paläontologe an der Durham University, der nicht an der Arbeit beteiligt war, sagte, dass der neue Standort bemerkenswert sei, um eine zutiefst wichtige Zeit in der Evolutionsgeschichte in solch unglaublichen Details festzuhalten. “Seine konservierende Qualität ist überwältigend”, sagte er. “Wenn man einen Zeitreisenden mit einer Kamera und einem Röntgengerät in die kambrische Zeit zurückschickt, wären die Bilder, mit denen er zurückkommen würde, nichts im Vergleich zu diesen Fossilien, die Details bewahren, die feiner sind als ein menschliches Haar.

“Diese Fossilien helfen uns, die Schritte zusammenzufassen, die die Evolution unternommen hat, als sich die Tiere aus dem, was auch immer ihr gemeinsamer Vorfahre ist, entwickelten, um die reiche Vielfalt der heute lebenden Linien zu erfassen”, fügte er hinzu. “Weil einige der konservierten Organismen viel einfacher sind als ihre lebenden Verwandten, helfen sie uns, auseinanderzuhalten, wie komplexe Organe wie Gehirne durch blinde evolutionäre Prozesse zusammengesetzt werden könnten.”

Allison Daley, Paläontologin an der Universität Lausanne, sagte, dass zwei Arten im Fossiltransport für sie herausragend seien. Der erste war ein Kinorhynch, auch bekannt als Schlammdrache. Heute werden diese wurmartigen Kreaturen bis zu wenigen Millimetern lang und leben im weichen Schlamm. Aber die fossilisierten Schlammdrachen waren bis zu 4 cm lang. “Ich glaube nicht, dass jemand vorhergesagt hätte, dass sie als so große Tiere angefangen haben”, sagte sie.

Eine weitere Überraschung, sagte Daley, war die schiere Anzahl der Kammgelees, die an diesem Ort gefunden wurden. Diese fleischfressenden Meeresbewohner sind eine der primitivsten am Baum des Lebens, und ihr Studium könnte Wissenschaftlern helfen, einige der ersten Schritte in der Evolution der Tiere nachzuvollziehen. In einem Artikel, der die Studie begleitet, nennt sie die neuen Fossilien “atemberaubend”.